sábado, diciembre 09, 2017

Mitos acerca de los gemelos (Entrevista a Nancy L. Segal)

Nancy L. Segal
Nancy L. Segal es profesora de Psicología de la Universidad Estatal de California y directora del Twin Studies Center, que ella misma fundó en 1991. Segal, que es melliza con una hermana, ha dedicado su carrera al estudio de los gemelos con más de 200 publicaciones y seis libros y ha recibido numerosos premios. Durante los años 80 colaboró en el famoso estudio de gemelos criados por separado de Minnesota. Su último libro, Twin Mythconceptions, está dedicado a aclarar una serie de errores y mitos acerca de los gemelos y tiene un formato muy ameno y original. Se plantea el tema en forma de pregunta, por ejemplo: ¿existe la telepatía entre gemelos idénticos? y Nancy le da una respuesta corta y luego otra más larga apoyada en referencias y datos. Esto facilita mucho la lectura para el lector que puede dejar de lado los temas que menos le interesen.

En cuanto a la terminología se dividen los gemelos en monocigóticos (MZ) y dicigóticos (DZ), los primeros son los gemelos idénticos (fruto de la división de un único óvulo fecundado o zigoto) y los segundos los llamados gemelos fraternales (fruto de la fecundación de dos óvulos distintos). En español gemelos se usa habitualmente para los gemelos idénticos y mellizos para los gemelos fraternales o dicigóticos. Los primeros dos capítulos del libro se dedican precisamente a la biología y anatomía y no nos vamos a meter en complejidades pero lo que está claro es que las cosas son mucho más complicadas de lo que esta simple división sugiere. Los gemelos idénticos pueden o no compartir amnios (la membrana interna que recubre al feto), corion (la membrana externa) y placenta lo que da lugar a diversas variaciones. La mayoría de mellizos  suelen tener dos amnios, corion y placentas pero hay excepciones a esta regla y luego hay fenómenos raros como el quimerismo por el que un gemelo tiene dos juegos de ADN diferentes expresados de diferente manera en sus células corporales.

Pero vamos a hablar de algunas otras cosas también bastantes raras. Una de ellas es la superfecundación. Esto ocurre cuando una mujer tiene relaciones sexuales en múltiples ocasiones y libera dos óvulos siendo fecundados los dos. Según que tenga relaciones con la misma pareja o con parejas diferentes el padre de cada gemelo podría no ser el mismo. La superfecundación por padres diferentes se supone que es un fenómeno raro pero no se sabe realmente porque la mayoría de los casos no se detectan (en casos en los que hay demandas de paternidad es un 2,4%). Otra cosa diferente es la superfetación que ocurriría cuando una mujer ya embarazada vuelve a emitir un óvulo a las 3-4 semanas siguientes y éste queda también fecundado. Daría lugar a mellizos de diferente edad gestacional y pueden también tener padres diferentes. En general, estos gemelos de edad diferente suelen nacer el mismo día pero a veces no es así (dicho sea de paso, la diferencia de edad en la fecha de nacimiento de hermanos gemelos más larga que se conoce es de 87 días). Por último, existen los gemelos de cuerpos polares, una posibilidad realmente enrevesada que da lugar a los llamados gemelos semiidénticos, más parecidos que los fraternales pero menos que los idénticos, compartiendo aproximadamente un 75% de los genes.

¿Y qué otro tipo de cosas aprendemos leyendo este libro? Pues he aquí algunas:

  • padres y madres (sobre todo las madres) más mayores tienen más riesgo de tener gemelos
  • los gemelos tienen más probabilidad de ser zurdos (14,5%) que los no gemelos (9,9%) y esto ocurre tanto en gemelos como en mellizos. Por cierto que el 25% de los gemelos idénticos difieren en el uso de la mano.
  • Las huellas dactilares de los gemelos idénticos no son iguales. Tampoco sus dientes son iguales. Hoy en día por pruebas de ADN se puede identificar a cada gemelo de manera que esa preocupación de que un gemelo idéntico cometa un delito y se culpe al otro no tiene sentido. También, cada persona tiene un patrón de vaso sanguíneos diferente debajo de la piel que se detecta por termograma. Este patrón también es diferente en gemelos.
  • Los gemelos idénticos viven más que los fraternos y ambos más que los no gemelos.
  • El embarazo de gemelos dura menos que un embarazo normal.
  • Los gemelos puntúan ligeramente más bajo en los test de inteligencia. El desarrollo del lenguaje está algo más retrasado en gemelos.
  • Los padres de gemelos se divorcian más
  • Los gemelos tienen menor riesgo de suicidio. Pero las nuevas madres de gemelos tienen mayor riesgo de depresión.
  • Los hermanos gemelos tienen más riesgo de sufrir abuso y maltrato
  • Hay mayor riesgo de cáncer de mama en mellizas chicas o mixtas chico-chica.
  • Los gemelos no tienen más problemas de identidad que las personas no-gemelas

Antes de dar paso a la entrevista que hemos realizado a Segal, comentar dos cosas interesantes que ella ha estudiado. Una es el fenómeno del gemelo evanescente o que se reabsorbe. Se calcula que el 10-15% de los nacimiento normales eran en origen embarazos gemelares en los que, por razones que se desconocen, uno de los hermanos es reabsorbido. Algunos dan cifras más altas. Si esto fuera verdad el embarazo gemelar sería algo mucho más frecuente de lo que creemos (lo que nos plantearía también el interrogante de la razón evolucionista de que esto fuera así)

Otro fenómeno curioso es el de los llamados gemelos virtuales. Se trata de hijos de la misma edad, criados en la misma familia, pero que no están emparentados biológicamente. Estos casos ocurren, por ejemplo, cuando unos padres han solicitado un hijo en adopción por problemas de fertilidad y resulta que cuando les conceden la adopción la madre queda embarazada por vía natural y los dos hijos se crían juntos. O cuando adoptan a la vez dos hijos no relacionados biológicamente entre sí. El caso es que estas familias ofrecen una  buena oportunidad para estudiar la diferente influencia de los genes y el ambiente (nature/nurture) en la personalidad y la conducta de los hijos. Segal ha realizado estos estudios y el resultado es que a nivel de inteligencia y conducta es mayor la influencia de los genes, individuos no emparentados genéticamente no son más parecidos por el hecho de ser socializados en la misma familia. 

Y os dejamos ya con la Dra. Segal que ha tenido la amabilidad de contestarnos una serie de preguntas sobre su libro y su trabajo.


En inglés:

1- You have dedicated your career to the study of twins and reading Twin Mythconceptions the reader can feel that you find everything about twins fascinating. Are you still as fascinated now as you were at the beginning of this journey?

Yes, I continue to be fascinated with twins and what they real about human behavior. I am constantly finding new ways to use twins in research, as well as new and interesting cases.

2- People assume that identical twins have the same genes and that any difference between them must be environmental. But identical twins have not identical genes and is possible for them to be discordant for diseases like diabetes or schizophrenia, why is this so?

Identical twins theoretically share 100% of there genes, having formed when a single fertilized egg (zygote) divided within the first 2 weeks after conception. However, they may differ in spontaneous mutations, copy number variations (repeats of some DNA sequences), as well as in how their same genes get expressed.

3- One of the eternal problems in science is the nature-nurture debate. The science of twins has settled the question showing that both are important. But a lot of people don’t accept the influence on genes in behavior. We know for example that identical twins reared apart are as similar as identical twins reared together. And we know that adopted siblings reared in the same family are not more similar than any two other persons taken at random. Do you believe that these contraintuitive facts should be better known?

I believe that these findings should be better know. In personality, identical twins reared apart are as similar as this erred together, but in general ability, they are slightly less alike--but this could be because reared apart twins are mostly adults and reared together twins who are studied are mostly younger children. Adopted siblings are somewhat similar in ability when you, but show little resemblance as they approach adolescence. I have also studied people who look alike, but are not genetically related--they show little personality similarity, refuting the criticism that twins are alike because people treat them alike, base don their appearance.

4- You have studied virtual twins, siblings of the same age not biologically related, who are reared together in the same family. The evidence obtained from these cases about intelligence and behavior says that nature wins over nurture. You comment as well that MZ twins who play together as children, spend time together, have the same teachers, sleep in the same bedroom and have parents who dress them alike and purposefully treat them alike are not more similar in personality than those who do not. Is the power of socialization overrated?

Socialization can have important effects, but not in the way that people assume that they do. Harsh or impoverished environments can, for example, overwhelm genetic predispositions. Most twins we study come from the normal range of environments where socialization can help a shy child be more outgoing or help a rambunctious child to calm down, but similar treatment is not responded to the same way for all children in a family. I say that fair treatment means NOT treating siblings equally, but being responsive to their individual tastes and talents.

5- Twins and cloning are a great opportunity to learn about identity and the self. But it seems that it is impossible to produce two totally identical individuals even if you start with the same genes. Nature is always working to produce differences. What do you think?

I agree that we can use identical twins as a model for understanding the effects of possible human reproductive cloning--identical twins are clones by definition (genetically identical organisms), whereas clones are NOT identical twins for reasons I give in the book, e.g., they are not conceived at the same time and do not share a prenatal environment. Even though dine twins may not be strictly identical genetically, they are a valuable model--it may also be that a clone would differ somewhat genetically from the donor, to the same degree identical twins do.

6- From an evolutionary perspective, twins offer an opportunity to test evolutionary theories like Hamilton´s inclusive fitness or Trivers´ parent-offspring conflict. Identical twins have the same genes so we could predict that they should have nearly identical interests. If this is so, altruism  and cooperation between identical twins should be greater than between any other siblings. Likewise, grief for the death of an identical twin should be harder to overcome, is this true?

Yes, I agree--and I have studies that I cite in the book showing that identical twins are closer socially than fraternal twins, identical twin aunts/uncles feel close to their nieces/nephews than fraternal twins, and identical twins grieve more for the lost twin partner than fraternal twins.

7- In the same way, conflict and hate should be less prevalent between identical twins. What says the evidence?

This is complex. I am not sure anyone has actually studied a lot about conflict, but given the close relations between identical twins, it is reasonable to assume that there is less conflict or that they resolve it more efficiently than fraternal twins. I have know some identical twins who say that they dislike each other, yet they are in touch and involved.

8- What is the most astonishing thing that you have learned about twins? what is the fact that you wished was better known?

I am still surprised to learn that we do not know exactly what causes the fertilized egg to divide! I wish that was better studied. We know more about what is associated with fraternal twinning, e.g., older maternal age, ethnic background.

9- The syndrome of the vanishing twin is really puzzling. We don’t know the real numbers but if some of the estimations are valid the conclusion could be that twinning is not as rare after all. What could be the evolutionary explanation of this frequency?

It occurs to me that with the vanishing syndrome, if the twins were fraternal and conceived by older moms who are at greater risk for genetically defective offspring, as well as infertility, it could be the body's last attempt to have kids--a kind of cost-benefit analysis, where there is a weighing of the risk of having your genes out there versus conceiving a child with a problem. Of course there are "calculations" that would not be done at the conscious level.

10- What is the mystery about twins that you would like to unravel? What are you working on now?

I am studying pairs of young Chinese twins separated at birth indirectly because of the one-child policy--this is the only prospective study of twins in the world. I want to see if they get more alike over time--I have 22 sets now, and have done more than one assessment with about half the pairs--additional funding would allow me to complete this.

I am also intrigued by families with "bi-racial twins"--twins born to mixed-race couples, who produce twins who appear to come from different ethnic groups. I am curious about their life experiences, who they perceive themselves and what this can tell us about racial and cultural identity.


Thank you very much.


En español:


1- Usted ha dedicado su carrera al estudio de los gemelos. Cuando uno lee el libro se nota su fascinación por todo lo relacionado con el mundo de los gemelos ¿Sigue tan fascinada hoy en día después de todos estos años?

Sí, Sigo igual de fascinada con los gemelos y con lo que nos revelan acerca de la naturaleza humana. Constantemente busco nuevas maneras de utilizar a los gemelos en investigación así como nuevos e interesantes casos.

2- La gente asume que los gemelos idénticos tienen exactamente los mismos genes y que por tanto toda diferencia entre ellos debe ser ambiental. Pero los gemelos idénticos no tienen genes idénticos y por ello pueden ser discordantes para enfermedades como la diabetes o la esquizofrenia ¿Por qué ocurre esto?

Los gemelos idénticos comparten en teoría el 100% de los genes porque proceden del mismo huevo fecundado (zigoto) que se dividió en las primeras dos semanas de la concepción. Sin embargo, pueden diferir en mutaciones espontáneas, en variaciones en el número de copias (repeticiones de las mismas secuencias de ADN) así como en la forma en que expresan esos mismos genes. 

3- Uno de los eternos problemas en ciencia es el debate nature/nurture (genes/ambiente) en cuanto a la naturaleza humana. La ciencia de los gemelos ha zanjado la cuestión y ha demostrado que tanto genes como ambiente influyen en el resultado. Pero mucha gente no acepta la influencia de los genes en la conducta humana. Sabemos, por ejemplo, que gemelos idénticos criados juntos no son más iguales que gemelos idénticos criados por separado. O que hijos adoptados criados en la misma familia no son más similares que dos sujetos cualquiera escogidos al azar. Son hecho aparentemente contraintuitivos pero que demuestran claramente el papel de los genes en la conducta. ¿No cree que estos hechos deberían ser más conocidos?

Creo que estos hechos deberían ser más conocidos. En personalidad, los gemelos idénticos criados aparte son tan similares como los criados juntos, pero en habilidad general son ligeramente menos parecidos. Pero esto podría deberse a que los criados aparte son en su mayoría adultos y los criados juntos se estudian principalmente cuando son niños. Los hijos adoptados son más similares en la infancia pero se se van pareciendo menos al acercarse a la adolescencia. He estudiado también a personas que son muy parecidas físicamente pero que no están relacionadas genéticamente, y muestran muy poco parecido en personalidad, lo que refuta la crítica de que los gemelos son más parecidos porque se les trata igual debido a su apariencia física.

4- Usted ha estudiado gemelos virtuales, hermanos de similar edad pero no relacionados biológicamente, criados en la misma familia. Los datos de estos estudios muestran que los genes vencen al ambiente. También dice en el libro que los gemelos idénticos que juegan juntos de niños, que pasan tiempo juntos como adolescentes, que duermen en el mismo dormitorio y que son vestidos a propósito de la misma manera por sus padres no son más parecidos en personalidad que los que no.¿Indica todo esto que hemos sobrevalorado la importancia de la socialización?

La socialización puede tener importantes efectos pero no de la manera que la gente se cree. Ambientes empobrecidos y difíciles pueden derrotar a las predisposiciones genéticas.  La mayoría de gemelos que estudiamos provienen de un rango normal de ambientes donde la socialización puede ayudar a un niño tímido a ser más abierto o ayudar a un niño más movido a tranquilizarse, pero el mismo tratamiento no tiene el mismo efecto en todos los niños de una familia. Yo diría además que un tratamiento justo implica no tratar a todos los niños de la misma manera sino responder de diferente manera a los talentos y gustos individuales. 

5- Los gemelos y los individuos clónicos son una gran oportunidad para aprender acerca de la identidad y del yo. Pero parece imposible producir dos individuos totalmente idénticos aunque partamos de dos sujetos con los mismos genes. Parece que la naturaleza trabaja continuamente para producir diferencias ¿Qué piensa de ello?

Estoy de acuerdo en que podemos usar los gemelos idénticos como modelo para entender los posibles efectos de la clonación humana. Los gemelos idénticos son clones por definición (individuos genéticamente iguales) pero los clones no son gemelos idénticos por razones que doy en el libro como que no son concebidos al mismo tiempo y no comparten el ambiente prenatal. Aunque los gemelos no sean estrictamente idénticos genéticamente, pueden ser un buen modelo porque los clones puede que difieran también algo genéticamente del donante.

6- Desde una perspectiva evolucionista, los gemelos nos ofrecen una gran oportunidad para poner a prueba teorías evolucionistas como la de la inclusive fitness de Hamilton o la del conflicto padres-hijos de Trivers. Según la visión genética (El Gen Egoista), tener los mismos genes implica tener los mismos intereses reproduictivos. Si esto es así, el altruismo y la cooperación debería ser mayor entre gemelos idénticos. De la misma manera, el duelo por un gemelo idéntico debería ser más duro de superar ¿Es realmente así?

Sí y estoy de acuerdo. Tengo estudios que cito en el libro que muestran que los gemelos idénticos se sienten más cercanos socialmente que los mellizos y que los tíos y tías idénticos se sienten más cercanos a sus sobrinos que a los de los mellizos y que el duelo es más doloroso por un gemelo idéntico que por un mellizo.

7- De la misma manera, el conflicto y el odio debería ser menos prevalente entre gemelos idénticos, ¿es esto así?

Esto es complejo. No creo que nadie ha estudiado mucho el conflicto entre gemelos pero dadas las estrechas relaciones entre gemelos idénticos es razonable asumir que hay menos conflicto y que lo resuelven de una manera más eficaz que los mellizos. He conocido gemelos idénticos que dicen que tienen aversión al otro pero siguen en contacto e implicados.

8- ¿Cuál es la cosa más asombrosa que ha aprendido acerca de los gemelos? ¿Cuál es el hecho que le gustaría que fuera más conocido?

Estoy sorprendida de que todavía no sepamos la causa de que un huevo fertilizado se divida. Me gustaría que esto se estudiara más. Sabemos más acerca de los mellizos, por ejemplo, como que influye la edad materna o el grupo étnico.

9- El síndrome del gemelo evanescente es realmente curioso. No sabemos la prevalencia real pero si algunas estimaciones son válidas resultaría que el embarazo gemelar no es una rareza sino algo muy frecuente ¿Cuál sería la explicación evolucionista para ello?

Se me ocurre que si en este caso los gemelos fueran fraternos y concebidos por madres mayores que tienen un mayor riesgo de defectos congénitos en los hijos así como de infertilidad, podría tratarse de un último intento del organismo de tener hijos, una especie de análisis coste-beneficio donde se contrapesaría el riesgo de reproducirse frente al de concebir un hijo con problemas. Por supuesto, estos “cálculos” no implican que se den a un nivel consciente.

10- ¿Cuál es el misterio acerca de los gemelos que le gustaría aclarar? ¿En qué está trabajando ahora?

Estoy estudiando pares de jóvenes gemelos chinos separados al nacer debido a la política de hijo único; es el único estudio prospectivo de gemelos en el mundo. Quiero ver si se van haciendo más iguales con el tiempo. Tengo 22 parejas ahora y he hecho más de una valoración con la mitad de ellas. Fondos adicionales me permitirán completarlo.

También estoy intrigada por las familias con “gemelos biraciales” -gemelos nacidos de parejas mixtas racialmente que producen gemelos que parecen provenir de diferentes grupos étnicos. Me interesan sus experiencias vitales, cómo se perciben a sí mismos y lo que esto puede enseñarnos acerca de la identidad racial y cultural.

Muchas gracias.






domingo, noviembre 19, 2017

Pensar con el estómago (Entrevista al Dr Emeran Mayer)

Dr Emeran Mayer
En libros como Decisiones Instintivas de Gerd Gigerenzer o Inteligencia Intuitiva de Malcolm Gladwell, entre otros, se plantea la interesante cuestión de cómo los seres humanos, en numerosas ocasiones, tomamos decisiones sobre asuntos o situaciones muy complejos, sin apenas pensarlo conscientemente, en un parpadeo (“Blink”, así se titula en inglés el libro de Gladwell). Gracias a un reconocimiento de una serie de patrones característicos, que se produce a nivel inconsciente, uno reacciona rápidamente y detecta si un determinado estímulo o circunstancia son peligrosos, falsos, incompletos, desmesurados, ajustados o no al contexto etc. Un experto en arte puede reconocer una falsificación sin poder dar cuenta de porqué la obra es falsa. Es lo que se conoce como conocimiento experto, y es el que se adquiere después de año de práctica y repeticiones de cierta clase de acciones y aprendizajes. Por ejemplo el de un médico, un jefe de bomberos o un ajedrecista.
Pero como apunta Daniel Kahneman en su libro Pensar Rápido, Pensar Despacio, la intuición puede surgir tanto de nuestros sesgos y sus correspondientes heurísticos (o atajos mentales), cuando construimos la historia más creíble a partir de los escasos datos disponibles por pura asociación con algo que no se relaciona más que superficialmente con lo experimentado u observado, como de un conocimiento del que no se tiene conocimiento explícito pero que está ahí almacenado en nuestro cerebro para ser usado cuando las circunstancias así lo exijan. A esa conclusión al menos llegaron él y Gary Klein, hasta entonces enfrentados respecto al origen de las intuiciones. Como es natural, Kahneman sostenía que eran los sesgos y los heurísticos (campo al que había dedicado gran parte de su trabajo profesional) los responsables de las respuestas calificadas como intuitivas, mientras que Klein consideraba que las intuiciones eran el fruto del conocimiento o juicio expertos. Tras llegar a un compromiso razonable lo convirtieron en un artículo científico publicado conjuntamente (pueden verlo pinchando aquí).

El caso es que en toda ocasión recurrimos a nuestros recuerdos, sean conscientes o inconscientes, episódicos, procedimentales o emocionales, para juzgar lo que nos rodea y tomar decisiones. Y al ritmo que suele ir la vida, incluso la contemplativa, la intuición es una poderosa herramienta que nos ahorra recurrir a un sesudo razonamiento y análisis que dejaría pasar las oportunidades y consumarse los peligros.
Pero ¿de qué pasta están hechos los recuerdos? ¿Se ubican todos en el cerebro? ¿Tienen algún correlato físico, entendiendo por tal algún tipo de reflejo en el resto del organismo? La respuesta es afirmativa. Ya desde que William James, padre de la Psicología americana y el psicólogo y físico danés Carl G. Lange propusieron la atrevida hipótesis de que las emociones eran el resultado de una activación fisiológica, contra la idea de que las emociones suscitaban dicha activación (me siento triste porque lloro, no lloro porque me siento triste), se ha ido profundizando cada vez más en el modo en que el cuerpo y la mente se relacionan.
Una visión convencional de la memoria y el olvidPero ¿de qué pasta están hechos los recuerdos? ¿Se ubican todos en el cerebro? ¿Tienen algún correlato físico, entendiendo por tal algún tipo de reflejo en el resto del organismo? La respuesta es afirmativa. Ya desde que William James, padre de la Psicología americana y el psicólogo y físico danés Carl G. Lange propusieron la atrevida hipótesis de que las emociones eran el resultado de una activación fisiológica, contra la idea de que las emociones suscitaban dicha activación (me siento triste porque lloro, no lloro porque me siento triste), se ha ido profundizando cada vez más en el modo en que el cuerpo y la mente se relacionan.

Hay dos vías principales a través de las cuales nuestras vísceras se comunican con el cerebro y viceversa: la hormonal, compuesta de mensajeros químicos que recorren el cuerpo por la sangre, y la nerviosa autónoma, con sus ramas simpática y parasimpática, que inervan a los distintos órganos para modular su actividad en función de los requerimientos del organismo como conjunto.

Uno de los principales ejes que conectan al cerebro con las vísceras es el nervio vago, de la rama parasimpática. Este nervio parece tener una importancia crucial en transmitir mensajes del cerebro al aparato digestivo y, lo que es más importante, del aparato digestivo al cerebro: el tráfico es mucho mayor de abajo a arriba. Trabajando en conjunción con las células endocrinas del sistema digestivo tiene en todo momento informado al ejecutivo del piso superior del cerebro de lo que pasa en “las cloacas”. ¿Pero cómo? ¿Qué hacen distrayendo al CEO de la Empresa, que mira desde la altura de su rascacielos a todo un amplio horizonte de posibilidades existenciales, con mensajes constantes desde los bajos fondos de los sucios intestinos, ese sistema de tuberías que absorben la comida ingerida y ¡puag! se desprenden de lo que no es absorbido en forma de algo hediondo e insalubre arrojándolo a los contenedores de basura del inodoro, fuera del glorioso edificio del cuerpo?

El llamado eje intestino-cerebro es hoy foco de un intenso interés por parte de científicos que distan mucho de ser escarbadores de suciedades. Son CEOs que toman muy en cuenta la información recibida en su despacho desde los sótanos de su cuerpo. De hecho desde la altura de su despacho otean múltiples horizontes y se interesan por toda la ciudad, por todos esos edificios que están constituidos de la misma forma y experimentan los mismos procesos. Quieren saber cuál es su importancia.


Porque ¿Tiene algo que decirnos el intestino delgado sobre los nervios que experimentamos ante una entrevista de trabajo? ¿Es el estómago un buen consejero para emprender un negocio? ¿Puede el intestino grueso sugerirnos el próximo plato que vamos a comer en el restaurante?

Es ya indudable la conexión entre el sistema nervioso entérico, que algunos llaman segundo cerebro (aunque a nosotros no nos merezca tal consideración por algo que se expondrá más adelante en la entrevista) y nuestras emociones e incluso cogniciones. Dicho “segundo cerebro” es el conjunto de células del sistema nervioso que recubren de principio a fin esa supuestamente tosca pero enrevesadamente compleja tubería del aparato digestivo, y constituye un auténtico imperio en términos de número de neuronas y sofisticación en sus conexiones. De hecho podría funcionar de forma autónoma y regular si se desconectara del cerebro por un corte en el nervio vago. Desde luego lo que se cocina ahí en las tripas es lo suficientemente importante para que no hagan falta instrucciones desde la dirección (¡Oído cocina!), mientras que las instrucciones dirigidas hacia el piso superior del cerebro exigiendo cambios de comportamiento no deben ser desoídas. Así que tanto si empieza en la tripa como si lo hace en algún lugar del cerebro emocional, de pronto uno “siente” los “sentimientos”, los somatiza, o bien, como sugerirían James y Lange, convierte “sensaciones viscerales” en “sentimientos”.
Están bien estudiados los circuitos del cerebro emocional inconscientes que asocian determinadas vivencias con emociones, dando origen a vagas sensaciones de malestar al entrar en un lugar en el que no se había estado nunca sin razón aparente o incluso a explosiones de estrés postraumático. La conexión del tálamo, centralita de la percepción, con la amígdala, centro del miedo y otras sensaciones intensas, puede llevar las huellas de antiguas vivencias grabadas a fuego. Como ninguno de esos centros neuronales se encuentran en la corteza no somos conscientes de porqué de repente nos sentimos mal o fantásticamente bien. Esa asociación inconsciente entre ciertos estímulos del entorno y ciertas emociones es una forma de memoria emocional inconsciente.


Estos centros también están conectados por aferencias provenientes de las vísceras y envían eferencias a las mismas, con lo que algunas memorias emocionales realmente se pueden grabar en circuitos que conectan el cerebro y el aparato digestivo. Y así uno de pronto siente que no se encuentra bien del estómago, nota en él una punzada, y ni siquiera Freud con todos los psicoanalistas que le han sucedido trabajando en ello podrían decirle exactamente porqué la experimenta, indagando con sus toscas herramientas psicodinámicas en la mente del paciente.   O quizás sí. Puede usted experimentar diarrea cada vez que tiene que hacer una presentación. ¿No es tan fácil como decir que el pavor que le produce hacer una presentación le provoca ese torrente incómodo y maloliente que procura evacuar en un lugar seguro y apartado?

La cuestión aquí es parecida a la de las causas inmediatas y las causas últimas en la evolución biológica. Que usted se vaya de…cuando tiene que….parece una relación causal bastante plausible, incluso teniendo en cuenta que correlación no implique causalidad. Pero la causa última, la que verdaderamente importaría a un médico que tratara de curarle, o al menos de entender lo que realmente le pasa, aunque no pueda hacer nada, radica en conexiones establecidas entre el sistema nervioso central y el sistema nervioso entérico, muchas de las cuales son inconscientes, y muchas de las cuales están grabadas temprano en la vida y son muy difíciles de….desatascar. Difícilmente se irán por la cañería cuando tiremos de la cadena con el resultado de la acción de nuestros nervios en nuestro intestino.
Hay pues que pensar también en una memoria digestiva. Cada uno tiene sus propios rituales digestivos de los que probablemente, y con fortuna, no sea consciente. Quienes padecen la enfermedad de Crohn, la colitis ulcerosa o el Síndrome del intestino irritable serán mucho más conscientes de ellos (con síntomas imposibles de obviar) que de los propios bucles emocional-digestivos que podrían estar en su origen.
Así que tenemos, de todo este desarrollo, algunos puntos clave que pueden servir de guía:
1.- El cerebro está conectado al sistema nervioso entérico y existe una comunicación bidireccional entre ellos muy fluida.
2.- Nuestras emociones se ven afectadas por lo que suceda en nuestro aparato digestivo y nuestro aparato digestivo se ve afectado por nuestras emociones. Se crean con ello circuitos que se refuerzan y activan ante determinados estímulos.
3.- Guardamos memorias en el cerebro, memorias episódicas, memorias procedimentales y memorias emocionales. Algunas de estas memorias están bajo el umbral de la consciencia. Estas memorias, en particular las inconscientes, están vinculadas con el aparato digestivo, lo cual podría decirse que genera cierta forma de memoria digestiva.
4.- El cerebro, cuando toma decisiones, recurre la mayor parte de las veces al sistema rápido e inconsciente, lo cual puede salvarnos o perdernos, según lo que afrontemos y el conocimiento explicito o implícito que tengamos de ello. Esas decisiones rápidas, conocidas como decisiones instintivas, responden a memorias almacenadas tanto en el cerebro como en el aparato digestivo, o lo más seguro en un almacén compartido.
Y después de todo esto tocaría hablar de los microorganismos que viven en nuestros intestinos, pero es un tema tan tratado ya, hemos hablado tanto de él, que podríamos reducir el mensaje a un solo párrafo, que constituye el quinto punto:
5.- Ellos estaban antes que nosotros, produjeron las moléculas que usamos en nuestras comunicaciones, las usan para comunicarse con nuestro intestino, nuestro sistema inmunitario y sí, nuestro cerebro. Ahora están tratando de descifrar los archivos secretos de esas conversaciones mantenidas durante cientos de millones de años (de hecho, miles).
¿Creen, queridos lectores, si es que han llegado hasta aquí, que entienden lo que puede significar “pensar con el estómago”? A mí me parece claro. Aunque el título en inglés de la obra sea The Mind-Gut Connection, los editores de Grijalbo decidieron titularlo “Pensar con el estómago”, que tampoco es que esté mal, pero suena más a libro de autoayuda. El autor, el Dr Emeran Mayer, se ha dedicado a esa conexión entre la mente y el intestino desde los comienzos de su carrera con verdadero empecinamiento. Su trabajo es sobresaliente: el libro no vende falsas esperanzas, ni tiene nada que ver con otras obras como la del Dr. David Perlmutter, más encaminado en su trabajo a vender libros como churros con ataques al gluten y dietas milagro que a explicar lo que sucede en nuestro cuerpo. Y sin embargo la crítica elogiosa de la contraportada es del Dr. Perlmutter. No debe extrañar que el elogio del superventas acompañe al libro, pero sí lo hace que el de Antonio Damasio, Martin J. Blaser, Michael D. Gershon o Rob Knight se encuentren escondidos en la contrasolapa de la portada.
Y ahora viajemos al remoto pasado e imaginemos los primeros sistemas digestivos con sus sistemas nerviosos circundantes y sus microorganismos colonos habituales y pensemos en cómo la evolución nos ha llevado hasta aquí, porque el Dr Mayer ha tenido la amabilidad de responder un breve cuestionario para nosotros.
Para quien quiera profundizar aún más en el tema aquí tienen su libro: Pensar con el estómago. Dr Emeran Mayer. No les defraudará, salvo que lo que busquen sean respuestas estereotipadas a preguntas tipo. Es un libro de ciencia.
En inglés:
1.- What was the first language of the earth?
The first biological language on earth was the signaling code developed by the microbes living in the oceans to communicate with each other.  These microorganisms had billions of years to develop this language and store this knowledge in their millions of genes.  After some of the microbes settled in the digestive system of primitive marine animals (like the hydra), some of this genetic information was transferred by the microbes to the marine animals, and this information ultimately became the basis for the development of signaling molecules and neurotransmitters in our nervous system. A similar process of lateral gene transfer may have occurred between microbes and plants, as plants also share many of the same signaling molecules with us.  I have called this a universal biological language which is shared by all living creatures on planet Earth
2.-From an evolutionary perspective, which one do you think was the first brain?
There is no question, that the nerve nets surrounding the digestive tubes of primitive marine animals like the hydra represented  the first nervous system in evolution.  Even though these nerve nets developed some 500 Million years ago, their basic architecture has been preserved all the way to our own enteric nervous system (often falsely referred to as the “second brain”).  With the development of polar animals (animals with a head), a brain outside of the gut developed which ultimately became our brain.  While the functions of the first brain (peristaltic reflex, regulation of digestive function) remained in the enteric nervous system, all functions related to optimal functioning in the environment (cognition, emotion, locomotion) and homeostasis of the organism were transferred into the main brain.  Because of this development from the first brain in the gut to the second brain in our heads, both systems share the same neurotransmitters and they are closely connected by neurons, hormones and cytokines with the brain gut axis.
3.- How does our diet affect our physical and mental well-being?
In addition to providing nutrients to our body, complex carbohydrates from plants (fiber) provides food to the gut microbes. These microbes turn the fiber (which our gut cannot break down and absorb) into absorbable molecules (like short chain fatty acids) which also can signal to the endocrine cells in our gut, and to the vagus nerve.  These signals can reach the brain either through the circulation or via vagal nerve activity and affect brain structure and function.  A good example for this communication is the feeling of fullness and wellbeing after a meal, or the nausea and bad feeling associated with food poisoning.  An unhealthy diet (high animal fat, high sugar, low in fiber) will change the gut microbiome, make the gut more leaky, and cause low grade immune activation, which can also affect the brain.  Low grade immune activation can be associated with such symptoms as brain fog, fatigue and loss of energy.

4.- Stress is a complex adaptive mechanism for survival that sometimes overflows. What role do our gut and their microbial inhabitants play in our predisposition to suffer it and in its modulation?
While acute stress is adaptive and essential for our survival, chronic and sometimes severe stress triggers maladaptive changes including low grade inflammation throughout the body.  Gut microbes are affected by chronic stress in both a direct and indirect way:  Norepinephrine levels increase inside the gut lumen (spill over from sympathetic innervation of the gut) and interact with adrenergic like receptors on many strains of microbes, changing their gene expression pattern and making them more virulent.  Stress can change many gut functions including regional motility, secretion, blood flow and intestinal permeability.  These stress induced changes modify the environment that microbes live in, decreases the abundance of certain microbes (in particular lactobacilli) and increases the leakiness of the gut.  All these changes give gut microbes more access to the gut associated immune system, leading to low grade immune activation in the gut and throughout the body.
5.- Joseph Ledoux discovered a brain circuit between the thalamus and the amygdala that allowed the generation of unconscious emotional memories. But you have proven that the guts also remember and condition our decision-making. How does this visceral memory work?
The gut and its nervous system don’t have the same type of memory that our brain has.  However, events that occur early in life, during a period when the gut microbial community structure is established, are able to shape the microbiome for the rest of a person’s life.  In addition, I have proposed that the gut reactions which occur as part of every emotion can be stored as part of emotional memories in the brain, analogous to what Antonio Damasio called somatic markers.  The brain stores billions of such emotional memories during a lifetime and can recall them when making a gut based decision.  In other words, the memories are form in the CNS and include a memory of the gut reaction associated with every emotion.

6.- The immune system also has memory. And much of it works along our digestive tract. What kind of relationships exist between the somatic cells of our army and our diplomatic corps of the immune system and the intestinal microbiota?
There is a close interaction between the gut associated immune system and the gut microbes. It starts early in life when the immune system is being trained to differentiate between self and non-self, a training in which microbial organisms from the environment play an important role.  Compromised training of the immune cells and formation of immune based memories are thought to be responsible for many autoimmune diseases and food allergies.  Throughout life there is a close interaction between certain gut microbes with the adult immune system, in particular under conditions of a reduced gut barrier, a so called leaky gut.
7.- And between the early memories of the cranial brain, the digestive system and the immune system …. are created from infancy, as Freud defended, unconscious memories that mark us for life? What role do our genes play and what do our experiences (particularly early ones) play in our destiny?
As you state, memories are formed at multiple levels of the brain gut microbiome axis.  I proposed that we may have access to the vast database of  emotional memories of gut feelings (somatic markers) that are being generated throughout life during our dreams, and that the beautiful and often highly personal “movies” we are “watching” when we dream are being generated from these memories.  The operating system of our brain gut microbiome axis is established early in life when our genetic programs are being shaped by environmental influences through epigenetic mechanisms.

8.- What are you working on now?
Two major projects:  1. To identify the role of gut microbes in modulating ingestive behaviors, in particular the microbial metabolites that can modulate the brain’s reward system to produce the craving for high fat, high sugar containing foods.  2. To identify the role of gut microbial metabolites, in particular tryptophan metabolites to modulate brain function in patients with irritable bowel syndrome.


En Castellano:
1.- ¿Cuál fue el primer lenguaje de la tierra?
El primer lenguaje biológico de la tierra consistió en un código de señales desarrollado por los microbios residentes en los océanos para comunicarse entre sí. Estos microorganismos dispusieron de miles de millones de años para desarrollar este lenguaje y almacenarlo como conocimiento inscrito en sus millones de genes. Una vez establecidos algunos de estos microbios en el sistema digestivo de los animales marinos primitivos (como la hidra),  parte de esta información genética se transfirió desde los microbios hasta los animales marinos hospedadores, convirtiéndose en última instancia la información transferida en la base para el desarrollo de moléculas de señalización y de los neurotransmisores de nuestro sistema nervioso.  Podría haberse dado un proceso similar de transferencia génica lateral entre microbios y plantas, dado que las plantas también tienen en común con nosotros muchas de las mismas moléculas de señalización. A esto lo he denominado lenguaje biológico universal, pues es compartido por todas las criaturas vivientes en el planeta Tierra.
2.-Desde una perspectiva evolucionista, ¿cuál diría que fue el primer cerebro?
No cabe duda de que las redes nerviosas que rodearon los tubos digestivos de los animales marinos primitivos como la hidra representaron el primer sistema nervioso en la evolución. Pese a que estas redes nerviosas se desarrollaron hace unos 500 millones de años, su arquitectura básica se ha conservado hasta ahora y podemos apreciar en nuestro propio sistema nervioso entérico (a menudo denominado falsamente  “segundo cerebro”). Con el desarrollo de animales polares (animales con cabeza), se desarrolló un cerebro fuera del intestino que en última instancia se convirtió en nuestro cerebro. Mientras las funciones del primer cerebro (el reflejo peristáltico, la regulación de la función digestiva) permanecieron en el sistema nervioso entérico, todas las otras funciones relacionadas con un funcionamiento óptimo en el ambiente (cognición , emociones, locomoción) y la homeostasis del organismo se transfirieron al cerebro principal. Debido a este desarrollo que llevó del primer cerebro en el intestino hasta el segundo cerebro en la cabeza, ambos sistemas comparten los mismos neurotransmisores y están estrechamente conectados por neuronas, hormonas y citoquinas en el eje intestino-cerebro.
3.- ¿Cómo afecta nuestra dieta a nuestro bienestar físico y mental?
Además de proporcionar nutrientes a nuestro cuerpo, los carbohidratos complejos de las plantas (la fibra) proporcionan alimento a los microbios intestinales. Estos convierten la fibra (que nuestro intestino no puede descomponer y absorber) en moléculas absorbibles (como los ácidos grasos de cadena corta) que además envían señales  a las células endocrinas de nuestro intestino y al nervio vago. Estas señales pueden llegar al cerebro a través de la circulación o a través de la actividad del nervio vago y afectar la estructura y al funcionamiento del cerebro. Un buen ejemplo de esta clase de comunicaciones es la sensación de plenitud y bienestar después de una comida, o las náuseas y las malas sensaciones asociadas con la intoxicación alimentaria. Una dieta poco saludable (con alto contenido en grasa animal, azúcar y pobre en fibra) cambiará el microbioma intestinal, generará una mayor permeabilidad intestinal y provocará una reacción inmune de bajo grado, que podría también afectar al cerebro. Dicha activación inmune puede asociarse con síntomas tales como confusión mental, fatiga y pérdida de energía.
4.- El estrés es un complejo mecanismo de adaptación para la supervivencia que a veces se desborda. ¿Qué papel juegan nuestro intestino y sus habitantes microbianos en nuestra predisposición a sufrirlo y en su modulación?
Si bien es cierto que el estrés agudo es adaptativo y esencial para nuestra supervivencia, el estrés crónico y, a veces severo, desencadena cambios patológicos, que incluyen inflamación de bajo grado en todo el cuerpo. Los microbios intestinales se ven afectados por estrés crónico de forma directa e indirecta: si los niveles de norepinefrina aumentan dentro de la luz intestinal (por un derrame desde la inervación simpática del intestino) e interactúan con los receptores adrenérgicos de muchas cepas de microbios, cambian su patrón de expresión genética y los vuelven más virulentos. El estrés puede afectar a muchas funciones intestinales tales como la motilidad regional, las secreciones, el flujo sanguíneo y la permeabilidad intestinal. Estos cambios inducidos por el estrés modifican el entorno en el que viven los microbios, disminuyendo la abundancia de algunos de ellos (en particular, los lactobacilos) y aumentando las filtraciones del intestino. Todos estos cambios dan a los microbios intestinales un mayor acceso al sistema inmune que rodea al intestino, lo que lleva a una activación inmune de bajo grado tanto en el intestino como en el resto del organismo.
5.-Joseph Ledoux descubrió un circuito cerebral entre el tálamo y la amígdala que permitía la generación de recuerdos emocionales inconscientes. Pero usted ha demostrado que nuestras tripas también recuerdan y condicionan nuestra toma de decisiones. ¿Cómo funciona esta memoria visceral?
El intestino y su sistema nervioso asociado no tienen el mismo tipo de memoria que alberga nuestro cerebro. No obstante lo cual, los eventos que acaecen en las fases tempranas de la vida, durante el período en el que se establece la estructura de nuestra comunidad microbiana intestinal, pueden dar forma al microbioma de una persona para el resto de su vida.  Además, he propuesto que las reacciones viscerales que acompañan a cada emoción pueden almacenarse como parte de los recuerdos emocionales en el cerebro, un proceso que actuaría de modo análogo a lo que Antonio Damasio denominó marcadores somáticos. El cerebro almacena miles de millones de recuerdos emocionales a lo largo de la vida que pueden emerger cuando tomamos una decisión visceral. Dicho de otro modo, los recuerdos se forman en el sistema nervioso central  y contienen un recuerdo de las reacciones intestinales asociadas con cada emoción.
6.- El sistema inmune también tiene memoria. Y gran parte de su trabajo se desarrolla  a lo largo y en derredor de nuestro tracto digestivo. ¿Qué tipo de relaciones existen entre las células somáticas de nuestro ejército y  cuerpo diplomático inmunitarios y la microbiota intestinal?
Existe una estrecha interacción entre el sistema inmune asociado al intestino y los microbios intestinales. Comienza temprano en la vida cuando el sistema inmune es entrenado para diferenciar entre el “yo” y el “no yo”, un entrenamiento en el cual los organismos microbianos del ambiente juegan un papel importante. El comprometido entrenamiento de las células inmunitarias y la consiguiente formación de recuerdos inmunes son responsables de muchas de las enfermedades autoinmunes y de las alergias alimentarias. A lo largo de la vida se da una estrecha interacción entre ciertos microbios del intestino con el sistema inmunitario adulto, en particular cuando se da la circunstancia de que la barrera intestinal se ve reducida, lo que se conoce como intestino permeable.
7.-Y entre los primeros recuerdos del cerebro craneal, del sistema digestivo y del sistema inmunitario … se crean desde la infancia, como defendió Freud, recuerdos inconscientes que nos marcan de por vida. ¿Qué papel juegan nuestros genes y cuál nuestras experiencias (particularmente las tempranas) en nuestro destino?
Como bien dice, los recuerdos se forman en múltiples niveles del eje  microbioma-intestino-cerebral. Yo propuse que podríamos acceder a la vasta base de datos de los recuerdos emocionales de las sensaciones viscerales (los marcadores somáticos) que se crean a lo largo de nuestras vidas, y que las bonitas y a menudo altamente personales “películas” que estamos “visionando” mientras soñamos son generadas a partir de estos recuerdos. El sistema operativo de nuestro eje microbioma-intestino-cerebro se establece temprano en la vida cuando nuestros programas genéticos se ven moldeados por influencias ambientales a través de mecanismos epigenéticos.
8.- ¿En qué está trabajando ahora?
Principalmente en dos proyectos:  1. Identificar el papel de los microbios intestinales a la hora de modular los comportamientos de ingestión alimentaria, en particular  de los metabolitos microbianos que pueden modular el sistema de recompensa del cerebro para generar el ansia de alimentos con alto contenido en  grasas y azúcares.  2. Identificar el papel de los metabolitos microbianos intestinales, en particular los metabolitos de triptófano, para modular la función cerebral en los pacientes con el síndrome del intestino irritable.